'Dondequiera que miramos, encontramos evidencia'

Richard Thompson se dio cuenta de que la degradación mecánica de fragmentos de plástico grandes y visibles provocaba que los microplásticos se acumularan en el medio ambiente (Universidad de Plymouth, CC BY-ND)
Richard Thompson se dio cuenta de que la degradación mecánica de fragmentos de plástico grandes y visibles provocaba que los microplásticos se acumularan en el medio ambiente (Universidad de Plymouth, CC BY-ND)

El padrino de los microplásticos, RICHARD THOMPSON de la Universidad de Plymouth, sobre 20 años de investigación sobre la contaminación y la lucha por una acción global

Hace treinta años, mientras contaba percebes, lapas y algas a lo largo de las costas rocosas, comencé a notar una marea diaria de basura, en su mayoría plástico. Como estudiante de doctorado en biología marina en la Universidad de Liverpool, seguí quitándolo pero, al día siguiente, había más.

Ahora soy un destacado experto internacional en microplásticos, un término que acuñado el 7 de mayo de 2004 para describir fragmentos de plástico que miden tan solo una millonésima de metro. Mientras trabajo para ayudar a reducir la contaminación plástica en nuestro planeta, las soluciones son claras para mí.

Los reguladores, los gobiernos y los ciudadanos necesitan urgentemente detener la marea de contaminación plástica desde su origen, reduciendo la producción de plásticos. Pero después de regresar de las negociaciones del tratado global sobre plásticos de la ONU en Ottawa, Canadá, es frustrante ver la falta de consenso entre las naciones sobre cómo abordar este problema global.

Preocupado por la magnitud de la contaminación plástica que noté por primera vez en esa playa en 1993, me sentí obligado a actuar. Recluté a estudiantes y a la comunidad local para ayudar con la limpieza anual de playas de la Marine Conservation Society. Registramos lo que encontramos en plantillas impresas.

En aquel entonces, recién estaba disponible una nueva herramienta para la recopilación de datos: la hoja de cálculo Excel. El científico en ciernes que llevaba dentro me impulsó a tabular lo que eliminamos, según las categorías de las plantillas impresas que incluían botellas, bolsas, cuerdas y redes.

De repente me di cuenta de que los artículos más numerosos no tenían categoría. No se registraron fragmentos de objetos de plástico de mayor tamaño, que parecían con diferencia los más numerosos. Sentí curiosidad y me pregunté cuáles eran los trozos de plástico más pequeños que había en la orilla.

Los microplásticos están en todas partes
“Los microplásticos están en todas partes” (Universidad de Plymouth, CC BY-ND)

Cuando comencé a enseñar unos años más tarde, desafié a mis alumnos a encontrar los trozos de plástico más pequeños en la playa. Mirando entre los granos de arena, allí estaban: diminutas fibras y fragmentos azules y rojos.

Siguió un viaje casi forense para confirmar su identidad. En colaboración con un químico de polímeros, confirmamos que los pequeños fragmentos eran polímeros plásticos comunes (polietileno, polipropileno, cloruro de polivinilo (PVC)) que presumiblemente se formaron mediante degradación mecánica y se acumulaban como fragmentos más pequeños que los propios granos de arena.

Me enganchó descubrir más sobre esta nueva forma de contaminación. Trabajando inicialmente con estudiantes de posgrado en la Universidad de Plymouth, donde yo daba clases, descubrimos que estas piezas eran comunes en la costa y en el barro del fondo marino y demostramos que eran devoradas por la vida marina.

Lo más alarmante es que utilizamos muestras archivadas de plancton que se habían recolectado décadas antes para demostrar que la abundancia de microplásticos había aumentado significativamente desde las décadas de 1960 y 1970.

Perdido en el mar

Reuní casi una década de esta investigación en un resumen de una página titulado Perdido en el mar: ¿Dónde está todo el plástico?. Ese papel, Publicado en la revista Ciencia: Hace 20 años, fue el primero en utilizar el término microplásticos en este contexto. En un par de semanas, esto se convirtió en una noticia mundial.

Todo el mundo quería saber si los microplásticos eran perjudiciales. Me propuse establecer una distribución más amplia y determinar si podrían ser perjudiciales para los humanos y la vida silvestre.

A pesar del enorme interés de los medios y las políticas, la financiación fue un desafío. Un crítico anónimo comentó que nunca habrá suficiente plástico en los océanos para causar el tipo de daño que Thompson quiere investigar.

En los años siguientes, mi equipo y yo demostramos que los microplásticos eran común en las costas de todo el mundo, eran abundantes en el mar profundoen El hielo del Ártico y en multiples especies de peces.

No sólo estaban contaminando el medio marino. estaban presentes en los ríos y nieve cerca del cumbre del Monte Everest. Dondequiera que miramos, encontramos evidencia de microplásticos.

Playa con un hombre mirando la cámara, fragmentos de plástico sobre una roca en primer plano
Richard Thompson notó por primera vez los microplásticos arrastrados a la playa en 1993 (Universidad de Plymouth, CC BY-ND)

En 2008, el término microplástico fue destacado por el buque insignia de la UE. directiva marco sobre estrategia marina, una política introducida para mantener ecosistemas marinos limpios, saludables, productivos y resilientes. Estipuló que “las cantidades de plástico y microplástico no deberían causar daños al medio marino”.

Demostramos que, si se ingieren, los microplásticos podrían transferirse desde el intestino al sistema circulatorio de mejillones y que las nanopartículas podrían pasar por los cuerpos de vieiras en cuestión de horas.

Demostramos el potencial de transferencia química a la vida silvestre y confirmó que la presencia de microplásticos podría haber consecuencias negativas, reduciendo la capacidad de los organismos para ganar peso.

Un comité parlamentario de auditoría ambiental del Reino Unido solicitó una informe especial sobre microplásticos en 2016. Me llamaron para declarar y, quizás motivada por los comentarios de mis colegas, la parlamentaria Mary Creagh se refirió a mí como el “padrino de los microplásticos” y así entró en el registro público.

En la actualidad existen miles de estudios sobre microplásticos publicados por investigadores de todo el mundo. Las intervenciones políticas resultantes de este trabajo incluyen la Prohibición en el Reino Unido de las microperlas de plástico en cosméticos que se aclaran y la legislación de la UE para prohibir la adición intencionada de microplásticos a productos que podrían prevenir cientos de miles de toneladas de microplásticos que entran al medio ambiente.

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La prohibición dio lugar a la eliminación gradual de las microperlas de plástico utilizadas en productos cosméticos como estos. La fila superior muestra las microperlas encontradas en productos durante 2015, a continuación se muestran productos de 2018 después de la nueva regulación (Universidad de Plymouth, CC BY-ND)

Sin embargo, a pesar de la fuente más grande de los microplásticos es la fragmentación de elementos más grandes en el medio ambiente. Así que, en última instancia, debemos tomar medidas para reducir la producción de una gama más amplia de productos plásticos además de los que contienen microplásticos.

Si no se toman medidas, la producción de plástico podría triple por 2060. Sin embargo, algunas naciones parecen encaminadas a aumentar la producción en lugar de reducirla.

Negociaciones de tratados

La semana pasada estuve en Ottawa, donde 180 naciones debatió el contenido del tratado global sobre contaminación plástica, un texto que contiene más de 60 referencias a los microplásticos.

¿Qué se puede hacer para detener esta acumulación? Los microplásticos son casi imposible de quitar. Incluso para artículos más grandes, la limpieza no resolverá el problema. Los materiales novedosos, como los plásticos biodegradables, pueden ofrecer beneficios en circunstancias específicas, pero no resolverá contaminación plástica.

Salí de las negociaciones con emociones encontradas. Me alegro de que la comunidad científica haya aportado suficientes pruebas contundentes (incluidas algunas de mis propias investigaciones) sobre la contaminación plástica para iniciar la necesidad de este tratado global. Me entristece que a 180 naciones les resulte tan difícil llegar a un consenso sobre el camino a seguir.

Las negociaciones no lograron estipular que científicos independientes deberían siquiera ser incluidos en grupos de trabajo formales de expertos.

Al igual que muchos científicos que ayudaron a presentar pruebas de los daños, es inmensamente frustrante verse potencialmente excluidos de un proceso internacional que espera ofrecer soluciones. Puede que a algunos les resulte difícil de tragar: vi a un delegado sosteniendo una botella de agua de plástico de un solo uso a la espalda durante las negociaciones.

Contrariamente al resultado de aquellas discusiones de medianoche en Ottawa, la atención debe centrarse en la prevención mediante reduciendo la producción mundial de polímeros plásticos y garantizar que cualquier artículo de plástico que produzcamos sea esencial, seguro y sostenible.

RICARDO THOMPSON es profesor de biología marina en la Universidad de Plymouth

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

También en Divernet: Un tinte expone los microplásticos oceánicos 'invisibles', Los microplásticos forman enormes acumulaciones en las profundidades marinas, Mmm, sabe bien: ¿por qué a los corales les gustan los plásticos?, Los plásticos arruinan las tareas del hogar del cangrejo ermitaño, Los plásticos amenazan a los filtradores

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Neville
Neville
Hace 2 meses

Le he dado comentarios a PADI sobre su ropa de plástico reciclado que promocionan como respetuosa con el océano. He destacado que estos productos liberan muchas micropartículas de plástico y deberían ser reemplazados por productos de fibras naturales. No he tenido respuesta.

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