Bret Gilliam: el polifacético pionero del buceo

Bret Gilliam
Bret Gilliam

Última actualización el 10 de octubre de 2023 por Steve Weinman

El buceador estadounidense Bret Gilliam, uno de los pioneros del buceo más influyentes y también uno de los empresarios más exitosos de la industria, falleció en Maine tras una serie de enfermedades a la edad de 72 años.

Los éxitos de Gilliam en el buceo abarcaron la mayoría de los aspectos del deporte. Fisiológicamente imperturbable ante el buceo profundo sin la ayuda de mezclas de gases, en un momento dado ostentó el récord mundial de buzo a mayor profundidad en el aire, descendiendo a 138 m en Roatán en 1990 y luego ampliando este récord a 145 m.

Pero es mejor recordado por su papel en la popularización del buceo con mezclas de gases mediante el establecimiento de la agencia de formación Technical Diving International (TDI).

Nacido de un comandante naval y su esposa en la Academia Naval de los EE. UU. en Maryland, en la costa atlántica, el 3 de febrero de 1951, Gilliam creció viviendo en el yate a motor que su familia también usaría para trasladarse entre destinos. Ha dicho que sabía nadar antes que caminar y que su primera palabra fue "bote". 

Ya era un apneista competente cuando comenzó su entrenamiento de buceo a la edad de ocho años, tomando un curso temprano impartido por la YMCA mientras la familia estaba radicada en Florida. Certificado en 1960, comenzó a recolectar peces para acuarios municipales y ganó suficiente dinero para manejar su propio barco cuando tenía 11 años. 

Gilliam se graduó de la escuela secundaria en 1969 con la reputación de ser un destacado atleta de deportes de campo y surfista semiprofesional, y luego estudió historia y ciencias políticas en la Universidad de Maine y Bowdoin College. 

Ocupó varios trabajos de buceo durante este tiempo, notablemente en el Caribe en 1971 como supervisor de buceo para VAST Inc mientras trabajaba para desarrollar nuevos procedimientos de descompresión y nitrox, y se interesó en la fotografía submarina.

Con la guerra de Vietnam todavía en pleno apogeo, Gilliam había sido designado para ingresar al ejército de los EE. UU. en una comisión, pero debido a sus antecedentes lo cambiaron para participar en un proyecto secreto de buceo profundo de la Armada que involucraba filmar submarinos nucleares mientras pasaban cerca de los buzos a hasta 50 nudos.

Citado por heroísmo

En 1972, frente a St. Croix, en las Islas Vírgenes de Estados Unidos, fue citado por heroísmo después de intentar salvar a su compañero de buceo Rod Temple de los tiburones oceánicos de punta blanca que habían encontrado a una profundidad de unos 55 m.

Gilliam se quedó con Temple mientras lo arrastraban a más de 100 m de profundidad pero, consciente de que el otro buzo ya estaba muerto, sobrevivió a un ascenso libre sin aire y a una posterior enfermedad por descompresión. 

En 1971, Gilliam había trabajado frente a St Croix en operaciones de voladuras submarinas para preparar un canal de envío, y ganar hasta 500 dólares al día por este peligroso trabajo le proporcionó el capital inicial necesario para sus primeras inversiones importantes. Al año siguiente se lanzó al emergente negocio del buceo recreativo al fundar la tienda de buceo y franquicia Scubapro VI Divers en la isla. 

En pocos años, la empresa había acumulado varios grandes barcos de buceo, contratos con científicos marinos y compañías cinematográficas, una división de buceo comercial y también una flota de alquiler de yates de lujo.

Bret Gilliam
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La empresa proporcionaba servicios de localización para películas, series de televisión y documentales de Hollywood, y los creadores de Lo profundo, La isla del Dr. Moreau, Abismo, Miami Vice e El mundo submarino de Jacques Cousteau entre los muchos que aprovecharon las instalaciones ofrecidas. Gilliam, que era instructor de NAUI, trabajaría con los equipos de filmación como director de locaciones, camarógrafo y gerente de operaciones. 

En 1972 creó su empresa de consultoría Ocean Tech, y a lo largo de los años aparecería como consultor de litigios marítimos y de buceo y perito en unos 400 casos, representando tanto a demandantes como a demandados en números casi iguales.

El crucero de buceo más grande

En 1977, Gilliam fundó AMF Yacht Charters y en 1985 se convirtió en presidente de la línea de cruceros Ocean Quest International, ocupando durante algunos años el puesto de oficial superior en su buque insignia de 168 m. Espíritu del océano.

El barco de buceo de vida a bordo más grande del mundo, este barco de 10 cubiertas podría acomodar a 360 pasajeros junto con 200 oficiales y tripulación y un equipo de buceo profesional de 30 personas. Con 10 auxiliares de buceo y su propia cámara de recompresión, realizaría hasta 1,000 inmersiones por semana. día en el Caribe frente a México, Belice y Honduras.

La empresa se vendió en 1990, el año en que Gilliam se convirtió en presidente de Sea Ventures y adquirió el yate a motor de 43 m. P'zzaz. Para entonces ya era multimillonario desde hacía cinco años gracias a sus astutas inversiones en todos los aspectos del creciente negocio del buceo.

Sin embargo, un factor importante en su contribución a la evolución del buceo fueron sus iniciativas en la redacción de estándares y protocolos de capacitación técnica temprana para el uso de mezclas de gases y respiradores de circuito cerrado.

En 1991, Gilliam se unió a la junta directiva de la Asociación Internacional de Nitrox y Buzos Técnicos (IANTD) y fue su vicepresidente. También fue elegido miembro de la junta directiva de la agencia recreativa NAUI ese año, y luego se convirtió en su presidente y presidente. 

Pero en 1992, tras una división en la dirección con otros directores de IANTD, se unió a Mitch Skaggs y Tanya Burnett para formar International Training Inc, la empresa matriz de TDI y más tarde Scuba Diving International (SDI) para buceadores recreativos y Emergency Response Diving International (ERDI). .

Gilliam siguió siendo presidente de la empresa con sede en Maine hasta que se vendió en 2004 y participó activamente en la redacción del contenido de sus cursos de formación.

Repensar el estilo de vida

Un ardiente e influyente defensor de las nuevas tecnologías, especialmente los chalecos hidrostáticos y las computadoras de buceo modernos, en 1996 Gilliam asumió el cargo de director ejecutivo de la empresa de instrumentos Uwatec USA, quintuplicando sus ventas en un año y vendiéndolas a Johnson Outdoors al año siguiente. por casi 50 millones de dólares.

Dejó su puesto en 1998, pero siguió siendo consultor hasta el año 2000, año en el que también se convirtió en director ejecutivo de DiveSafe Insurance.

Fue la muerte de un amigo más joven en 2005 lo que le hizo reevaluar sus prioridades, vender la mayoría de sus negocios y concentrarse en “todo para lo que no había tenido tiempo”. Sus diversas participaciones en ese momento estaban valoradas en más de 80 millones de dólares.

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A lo largo de una carrera de buceo que abarca 50 años, de los cuales unos 30 lo incluyeron en el Caribe y otros lugares de buceo ecuatoriales, Gilliam calcula haber registrado alrededor de 19,000 inmersiones. Se ganó una reputación como fotógrafo submarino y prolífico escritor de libros y unos 1,500 artículos sobre buceo; fue editor de varias revistas de buceo estadounidenses entre 1992 y 2005. 

Además de sus otros logros, fue piloto calificado de aeronaves y sumergibles profundos, maestro marinero y supervisor de cámaras de recompresión. Recibió numerosos premios y reconocimientos, fue miembro del Explorer's Club y, desde 2005, la Fundación Beneath the Seas lo nombró Leyenda del Mar durante cinco años consecutivos.

Gilliam se instaló de nuevo en Maine, donde tenía tres casas y su yate a motor, y permaneció activo en proyectos cinematográficos y editoriales, como orador público y con su trabajo de consultoría en Ocean Tech. 

Reflexionando sobre su éxito hace unos años, dijo que sus reglas de oro empresariales siempre habían sido tratar a los clientes como le gustaría que lo trataran a él mismo, ofrecerles un buen valor por su dinero y nunca dudar en expandir un negocio.

También en Divernet: Muere el coloso del buceo Tom Mount, Stan Waterman: el hombre que amaba los tiburones, Muere el maestro fotógrafo mono Brooks, Titanic Muere la fotógrafa Emory Kristof

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Marcos Brunning
Marcos Brunning
Hace 9 meses

Una noticia muy triste. Conocí a Bret de 1988 a 1990 después de que él me reclutó para unirme a Ocean Quest International en Nueva Orleans. Dios mío, era un personaje: ruidoso, descarado, sociable, divertido, generoso y un inconformista que se lanza. Un completo ejemplar único. Fue un absoluto placer haberlo conocido. Cheerio Mate.

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